“Warum Mittelklasse-Mütter und Väter gehen wird”

Im vergangenen Jahr gab es über 1,6 Millionen Konkursanmeldungen, 7,4 Prozent mehr als im Vorjahr. Und nach einem neuen Buch werden in diesem Jahr mehr Menschen in den Bankrott gehen als ein Herzinfarkt, als wenn man Krebs diagnostiziert oder einen College-Abschluss macht, und es ist nicht der, an den man denkt. Elizabeth Warren ist Harvard-Rechtsprofessorin und Insolvenzexpertin und bespricht diese Ergebnisse in ihrem neuen Buch “Die Zwei-Einkommen-Falle: Warum mittellose Mütter und Väter brechen”. Sie diskutiert das Buch über “Heute”. Lesen Sie hier einen Auszug :

So wie sie es geplant hat

Ruth Ann lächelt, als sie über den Sommer spricht, in dem sie mit Ellie schwanger war. Das waren die guten Tage, an denen das Leben so lief, wie sie es geplant hatte.

Dexter war fünf und lernte schwimmen. Ruth Ann würde ihn am späten Nachmittag von der Tagesstätte abholen, und die beiden würden zum Schwimmbad der Stadt fahren. Während Dexter sich im Wasser herumwälzte, ließ Ruth Ann ihre Füße im Pool baumeln und wartete auf ihren Mann James, der auf dem Heimweg von der Arbeit vorbeischaute. Abendessen waren spät und zufällig, aber niemand kümmerte sich. Ruth Anns Leben war genau so, wie sie es gewollt hatte, genau so, wie sie es geplant hatte.

Und Ruth Ann war eine Planerin. In der Schule hatte sie einen Abschluss in Buchhaltung gemacht. Es war respektabel und zuverlässig, ein bisschen so, wie Ruth Ann sich sah. Nach dem Abschluss widerstand sie der Verlockung von Houston oder Dallas und zog zurück in ihre Heimatstadt, Wylie, Texas, wo sie in der Nähe ihrer Eltern leben konnte, etwas Erfahrung in Gehaltsabrechnungen und Steuererklärungen sammeln und ein wenig sparen konnte sie dachte immer als ihr “wirkliches Leben”.

Das wirkliche Leben begann, als sie James Wilson, eine Freundin aus ihrer Highschool-Zeit, sah, die in Wylie einen Laden für Teppiche und Bodenbeläge leitete. Es waren seine Hände, sagte sie später, seine fähigen Hände, die sicheren Hände eines Zimmermanns, die sie zu ihm zogen. Aber es war auch etwas anderes. Während ihres Junior-Jahres an der Texas Tech hatte Ruth Ann eine Verlobung abgebrochen, weil sie das Gefühl nicht loswerden konnte, dass sie beabsichtigt war, nicht der Typ zu sein, auf den sie zählen konnte. Mit James fühlte sie, dass sie jemanden heiratete, der so hart arbeitete wie sie, um ein gemeinsames Leben aufzubauen.

Nach einer kurzen Brautwerbung heirateten sie. Ein Jahr später, im Januar 1994, wurde Dexter geboren. Ruth Ann war in sechs Wochen wieder bei der Arbeit.

Drei Jahre später atmeten Ruth Ann und James tief durch und hüpften. Sie haben ihr erstes Zuhause gekauft. Es war nicht das Haus ihrer Träume, aber es war das Haus, das sie sich leisten konnten. Das Dach musste erneuert werden und die Küche war in den letzten 50 Jahren nicht renoviert worden, aber das Haus hatte drei schöne Schlafzimmer, einen großen Garten und, am wichtigsten, für $ 84.000 lag es innerhalb der Preisspanne des Paares. Ruth Ann erinnert sich an den Tag, an dem sie umgezogen sind, eine fröhliche Mischung aus Onkeln und Cousins, die Möbel tragen, während Ruth Anns Tante Ida im Vorgarten des neuen Hauses ein großes Picknick veranstaltete, um sowohl die Macher als auch die Nachbarn zu ernähren. In dieser Nacht sank Ruth Ann in die große alte Wanne im Badezimmer im Obergeschoss und ließ die Freude durch sie fließen.

Zwei Jahre später, im September 1999, gab es einen weiteren Grund zum Feiern: Ruth Ann brachte ein kleines Mädchen zur Welt, Ellie. Neun Wochen später kehrte Ruth Ann zur Arbeit zurück und das Leben beruhigte sich wieder.

Dann ist es passiert. Kurz nach der Weihnachtszeit 1999, als Dexter sechs war und Ellie fünf Monate alt war, verkündete James ‘Boss, dass er den Laden schließen würde. Ein nationaler Megastore hatte ein paar Meilen entfernt geöffnet, und seine riesige Bodenbelagabteilung saugte Geschäfte weg. Um Kosten zu sparen, wurden die Entlassungen sofort wirksam. James war an einem Tag arbeitslos.

James war verzweifelt, einen anderen Job zu finden. Wie Ruth Ann wollte er das Leben, das sie zusammengestellt hatten, nicht stören. Aber es kam nichts durch, was seinem früheren Gehalt entsprach. “Nachdem ich meinen Job verloren hatte, habe ich Gelegenheitsjobs gemacht. Teppichreinigung, verrücktes Zeug. Ich nahm an, dass jede Arbeit besser ist als keine Arbeit. “Ruth Ann bat um zusätzliche Stunden bei der Arbeit, aber ihr Büro war bereits überbesetzt.

Es war schwierig, sich zurückzuziehen, weil sie nicht wirklich Spender waren. Der größte Teil des Geldes ging für die Grundlagen – die Hypothek, Autozahlungen, Tagespflege und Essen auf dem Tisch. Sie hatten nicht bemerkt, wie knapp ihr Budget war, bis sie drei Monate, nachdem James seinen Job verloren hatte, eine Hypothek ausbezahlt hatten. Beide waren erzogen worden, um ihre Rechnungen zu bezahlen, und als Buchhalterin hatte Ruth Ann gesehen, was mit Leuten geschah, die das nicht taten. Aber sie hielten an dem Glauben fest, dass ihre Situation vorübergehend sei.

Innerhalb von sechs Monaten waren sie zwei Zahlungen hinter der Hypothek zurück. Um Geld zu verdienen, hatten sie zwei Garagenverkäufe gehabt; dann verkauften sie das antike Esszimmer, das James nachgearbeitet hatte. Ruth Ann fragte leise Familie und Nachbarn, ob sie ihre Steuererklärungen für 50 Dollar pro Stück vorbereiten könnte.

Wie Ruth Ann und James erfahren haben, beginnt der Tanz des finanziellen Ruins langsam, nimmt aber schnell Fahrt auf und erschöpft die Tänzer, bevor sie endet. Wenige Familien haben erhebliche Einsparungen, so dass ihnen in der Regel innerhalb eines Monats das Geld ausgeht. Bald beginnen sich die Anklagen für die Grundlagen des Lebens zu häufen – Essen, Benzin und was immer sonst auf der “Karte” passiert. Wenn es immer noch nicht genug ist, um herumzugehen, beginnt das Spiel der unmöglichen Entscheidungen. Bezahlen Sie die Hypothek oder behalten Sie die Hitze? Annullieren Sie die Autoversicherung oder die Krankenversicherung? Zwischenzeitlich haben sich Zinsen und Verzugszinsen angesammelt, was alles teurer macht. Ruth Ann und James bekamen einen kleinen Aufschub von der Familie. James ‘Eltern kickten $ 4.000 und Ruth Anns Bruder lieh ihnen $ 1.500. Aber diese vorübergehenden Infusionen von Geld waren genau das – sie deckten die Mindestzahlungen für einige Monate ab, aber sie begannen nicht, einen Ausweg aus dem Loch zu bieten. Bevor es zu Ende war, hatte Ruth Ann den Wagen hinter der Grundschule geparkt und die sechs Häuserblocks nach Hause gelaufen. Sie hatten gedacht, die Banker würden ihr Auto nicht zurücknehmen, wenn sie es nicht finden konnten.

Ein ordentlicher Stapel Manila-Ordner auf Ruths Schlafzimmerschrank erzählte die Geschichte, wie schnell sich ihr sorgfältig geplantes Leben entwirrt hatte. Der erste Ordner enthielt einen Brief des Bezirks, in dem er drohte, das Haus wegen Nichtbezahlung der Steuern zu schließen, sowie die fälligen Bescheide des Hypothekenunternehmens. Andere Akten enthielten eine Vielzahl von Rechnungen in Höhe von insgesamt 12.000 Dollar und Ruth Anns sorgfältig dokumentierte Schuldscheine an ihre Familien.

Das Ende für Ruth Ann und James kam mit einem Paukenschlag. Eines Abends betrat Ruth Ann das Wohnzimmer, um Dexter, jetzt sieben, am Telefon zu hören, der mit einem Geldsammler sprach. “Meine Mutter macht das nicht und du solltest hier nicht mehr anrufen. Lass uns in Ruhe. “Als er sie das Zimmer betreten hörte, wirbelte er mit weit aufgerissenen Augen herum. Er knallte das Telefon zu und rannte aus dem Zimmer. Ruth Ann war sich nicht sicher, ob Dexter ängstlich oder wütend war, aber sie wusste, dass das aufhören musste.

Ruth Ann war finanziell ausgefeilter als die meisten Frauen. Als Buchhalterin wusste sie, dass es Zeit war, einen Insolvenzanwalt zu sehen. Die Konkursanmeldung würde ihnen Zeit geben, ihre Rechnungen zurückzuzahlen, und es würde verhindern, dass die Bank zumindest für ein paar Monate ihr Haus ausschließt. Es würde auch sicherstellen, dass Dexter keine Sammelaufrufe mehr beantworten müsste. In dieser Nacht erzählte Ruth Ann ihrem Mann, was sie tun mussten. James hat nie ein Wort gesagt. Er ging einfach zu seinem Pick-up, setzte sich auf den Beifahrersitz und weinte.

Einer von sieben

Ruth Ann und James kannten niemanden in ihrer Kirche oder bei der Arbeit, der ihre Rechnungen nicht bezahlen oder ihre Autozahlungen leisten konnte, geschweige denn jemanden, der so viele Probleme hatte, dass er Konkurs anmelden musste. Zumindest dachten sie das.

In der Tat, Ruth Ann und James wussten wahrscheinlich viele Familien, die genauso viel Ärger hatten wie sie waren. Die Chancen waren sicherlich dafür. In der vergangenen Generation ist die Zahl der amerikanischen Familien, die sich in ernsten finanziellen Schwierigkeiten befinden, erschreckend groß geworden. In einer Welt, in der es unseren Nachbarn anscheinend gut geht und die Familien im Fernsehen sich nie um Geld sorgen, ist es schwer zu erfassen, wie groß oder tief finanzielle Notlagen in gewöhnlichen Vorstädten, Kleinstädten und netten Stadtvierteln sind. Menschen wie Ruth Ann und James, typische amerikanische Familien, die ihr Bestes tun, um ihren Kindern ein gutes Leben zu ermöglichen – hart arbeiten, Rechnungen bezahlen und sich an die Regeln halten – verlieren alles, wenn eine Katastrophe eintritt.

Da Ruth Ann und James 2001 im Norden von Texas Insolvenz anmeldeten, gehörten sie zu den 2.220 Familien, die im Rahmen eines Forschungsprojekts an der Universität Harvard befragt wurden. Eine von uns (Elizabeth) studiert seit ihrem Jurastudium im Jahr 1976 Familien in finanziellen Schwierigkeiten. Ich bin Professorin an der Harvard Law School, wo ich den Lehrplan für Wirtschaftsrecht lehre, was bedeutet, dass ich mich auf die Gesetze über Schulden und Geld spezialisiert habe . Die andere von uns (Amelia) hat einen MBA-Abschluss von Wharton und eine betriebswirtschaftliche Perspektive. Wir sind beide berufstätige Mütter und repräsentieren zwei Generationen von Familien. Und wir haben noch etwas anderes gemeinsam: Wir sind Mutter und Tochter.

Die Idee hinter diesem Buch begann im Frühjahr 1999, als Elizabeth einige vorläufige Daten aus einer frühen Phase des Consumer-Bankruptcy-Projekts revidierte. Ich hatte begonnen, einen Stapel Computerausdrucke zu durchsuchen, um die Genauigkeit der Probe zu überprüfen. Alle Punkte galten gut, als meine Aufmerksamkeit plötzlich auf eine einzige Zeile auf der Seite fiel: die Anzahl der Frauen in der Stichprobe. Im Jahr 1981 hatten rund 69.000 Frauen Konkurs angemeldet. Die Daten auf meinem Ausdruck deuteten darauf hin, dass diese Zahl bis 1999 auf fast 500.000 gestiegen war – ein unvorstellbarer Sprung. Ich vermutete, dass die Daten falsch eingegeben worden waren – vielleicht hatte jemand irgendwo ein paar Nullen hinzugefügt – oder, schlimmer noch, unser Forschungsteam hatte irgendwie zu viele Frauen in ihre Stichprobe gezogen, was unbeabsichtigt zu einer großen Verzerrung der Zahlen führte. Frustriert warf ich den Ausdruck in den Müll, vorausgesetzt, wir wären gezwungen, monatelange Arbeit zu vergeuden.

Das Forschungsteam wandte sich erneut dem Feld zu, um weitere Daten zu erhalten, und initiierte 2001 das Projekt “Consumer Bankruptcy”, das sich zur größten Studie entwickeln sollte, die jemals über finanziell gescheiterte Familien durchgeführt wurde. Ich habe schnell gelernt, dass etwas nicht stimmt, aber es war nicht die Datenerhebung. In nur zwanzig Jahren stieg die Zahl der Antragstellerinnen um 662 Prozent. Wie ich bald entdeckte, waren geschiedene und alleinstehende Frauen nicht die einzigen in Schwierigkeiten; Mehrere hunderttausend verheiratete Frauen meldeten zusammen mit ihren Ehemännern Konkurs an.

Unsere Forschung hat schließlich eine erstaunliche Tatsache ans Licht gebracht. Die Familien in den schlimmsten finanziellen Schwierigkeiten sind nicht die üblichen Verdächtigen. Sie sind nicht sehr jung, versucht von der Freiheit ihrer ersten Kreditkarten. Sie sind nicht die Älteren, gefangen von versagenden Körpern und sinkenden Sparkonten. Und sie sind keine zufällige Auswahl von Amerikanern, denen die Selbstkontrolle fehlt, um ihre Ausgaben in Schach zu halten. Vielmehr sind die Menschen, die beständig in den schlimmsten finanziellen Schwierigkeiten stehen, durch eine überraschende Eigenschaft verbunden. Sie sind Eltern mit Kindern zu Hause. Ein Kind zu haben ist jetzt der einzige beste Prädiktor dafür, dass eine Frau in einen finanziellen Zusammenbruch gerät.

Betrachten Sie ein paar Fakten. Unsere Studie zeigte, dass verheiratete Paare mit Kindern mehr als doppelt so häufig Konkurs anmelden wie ihre kinderlosen Pendants. Eine geschiedene Frau, die einen Jungen großzieht, ist fast dreimal häufiger als der einzige Freund, der nie Kinder hatte.

In der vergangenen Generation sind die Anzeichen für die Notlage der Mittelschicht in guten wie in schlechten Zeiten, in der Rezession und im Boom weiter gestiegen. Wenn diese Trends anhalten, werden bis Ende dieses Jahrzehnts mehr als 5 Millionen Familien mit Kindern Konkurs anmelden. Das würde bedeuten, dass im ganzen Land fast eine von sieben Familien mit Kindern pleite gewesen wäre, Verlierer im großen amerikanischen Wirtschaftsspiel.

Der Konkurs ist im amerikanischen Leben tief verwurzelt. In diesem Jahr werden mehr Menschen bankrott sein als ein Herzinfarkt. Mehr Erwachsene werden Konkurs anmelden, als mit Krebs diagnostiziert werden. Mehr Menschen werden Konkurs anmelden, als von der Hochschule abschließt. Und in einer Zeit, in der Traditionalisten den Niedergang der Institution der Ehe anprangern, werden Amerikaner mehr Konkursanträge stellen als für die Scheidung. Herzinfarkt. Krebs. Hochschulabschlüsse. Scheidung. Dies sind Kennzeichen im Leben fast jeder amerikanischen Familie. Und dennoch werden wir bald mehr Freunde und Kollegen haben, die bankrott gegangen sind als eines dieser anderen Lebensereignisse.

Und die Linien der Konkursgerichte sind nicht die einzigen Anzeichen für finanzielle Notlagen. Eine Familie mit Kindern hat jetzt eine 75% höhere Wahrscheinlichkeit, mit Kreditkartenzahlungen zu verspäten als eine Familie ohne Kinder. Die Anzahl der Auto-Rücknahmen hat sich in nur fünf Jahren verdoppelt. Zwangsversteigerungen haben sich in weniger als 25 Jahren mehr als verdreifacht, und Familien mit Kindern verlieren jetzt mehr als jeder andere das Dach über dem Kopf. Volkswirte schätzen, dass es für jede Familie, die offiziell Konkurs anmeldet, sieben weitere gibt, deren Schuldenlast darauf hindeutet, dass sie Konkurs anmelden sollten – wenn sie nur mehr über finanzielle Angelegenheiten wüssten.

Unsichtbare Gefahren

Wer sind die Familien in so vielen Schwierigkeiten? Die meisten sind wie Ruth Ann und James – gewöhnliche Menschen der Mittelschicht, vereint durch ihre Entschlossenheit, ihren Kindern ein menschenwürdiges Leben zu ermöglichen. Wie James waren viele durch eine Entlassung oder einen Geschäftsausfall gefallen; Jemand, der auf die Steuererklärung dieses Jahres blickte, könnte sie als arm bezeichnen. Aber sehr wenige waren chronisch arm. Für die meisten war Armut nur vorübergehend, ein Rückschlag in einem ansonsten soliden bürgerlichen Leben. Wenn die Mitgliedschaft in der Mittelschicht durch bleibende Kriterien definiert wird, die nicht verschwinden, wenn ein rosa Zettel erscheint – Kriterien wie zum College gehen, ein Haus besitzen oder einen guten Job gehabt zu haben – würden sich mehr als 90 Prozent der Konkursmasse qualifizieren als Mittelschicht. Mit jeder Maßnahme außer ihren Bilanzen sind die Familien in unserem Studium so solide Mittelschicht wie in jedem Land. Und sie sind durch einen anderen roten Faden verbunden: Die meisten dieser Familien haben zwei Elternteile ins Arbeitsleben geschickt.

Nach der üblichen Logik sollte die Entsendung eines zweiten Elternteils in die Belegschaft eine Familie finanziell sicherer machen, nicht weniger. Aber diese Argumentation ignoriert eine wichtige Tatsache des Lebens mit zwei Einkommen. Als die Mütter der Belegschaft beitraten, gab die Familie etwas von beträchtlichem (wenn auch nicht anerkanntem) wirtschaftlichem Wert auf: ein besonders fähiger und engagierter Erwachsener, der zur Verfügung steht, um die Familie in Notsituationen zu retten. Als Junior krank wurde, war die Mutter zu Hause, um sich um ihn zu kümmern, ohne dass er eine Krankenschwester anheuern musste. Wenn Dad entlassen wurde, konnte Mom in die Belegschaft gehen und ein neues Einkommen bringen, bis Dad einen anderen Job fand. Und wenn sich das Paar scheiden ließ, konnte die Mutter, die nicht vor dem Haus gearbeitet hatte, einen Job bekommen und neues Einkommen für ihre Kinder aufbringen. Die Mutter zu Hause gab ihrer Familie ein Sicherheitsnetz, eine Allzweck-Versicherung gegen Katastrophen.

Hätten Familien mit zwei Einkommen den zweiten Gehaltsscheck gespart, hätten sie ein anderes Sicherheitsnetz aufgebaut – das, was man von einer Menge Geld auf der Bank bekommen könnte. Aber die Familien haben das Geld nicht gespart. Selbst als Millionen von Müttern in die Arbeitswelt einmarschierten, gingen die Ersparnisse zurück, und nicht, wie wir zeigen werden, weil Familien ihre Gehaltsschecks auf Spielzeug für sich selbst oder ihre Kinder verprellten. Stattdessen wurden Familien in einen Bieterkrieg hineingezogen und konkurrierten wütend miteinander um ihren wichtigsten Besitz: ein Haus in einem anständigen Schulbezirk. Als das Vertrauen in das Schulsystem zusammenbrach, verschärfte sich der Bieterkrieg um Familienunterkünfte, und die Eltern fanden bald den Preis für andere Gelegenheiten für ihre Kinder, wie einen Platz in einer anständigen Vorschule oder den Eintritt in ein gutes College. Das zusätzliche Einkommen der Mutter passt perfekt und kommt genau zur richtigen Zeit, um jeder Familie zusätzliche Munition zu geben, damit sie in den Bieterkriegen antreten kann – und um die Preise für die Dinge, die sie alle wollten, noch höher zu treiben.

Die durchschnittliche Zwei-Einkommen-Familie verdient heute weit mehr als die Familie der Alleinverdiener vor einer Generation. Und doch, sobald sie die Hypothek, die Kfz-Zahlungen, die Steuern, die Krankenversicherung und die Tagesgeldrechnungen bezahlt haben, haben die heutigen Familien mit doppeltem Einkommen weniger diskretionäres Einkommen – und weniger Geld für einen regnerischen Tag – als das die Ein-Einkommen-Familie vor einer Generation. Und so ist die Two-Income-Falle ordentlich aufgegangen. Mütter arbeiten jetzt zwei Jobs, zu Hause und im Büro. Und trotzdem haben sie weniger Bargeld zur Hand. Moms Gehaltsscheck wurde direkt in die Grundkosten gepumpt, um die Kinder in der Mittelklasse zu halten.

Zur gleichen Zeit, als Millionen von Müttern zur Arbeit gingen, brauchte die Familie mehr als je zuvor die Mutter zu Hause (oder einen kostspieligen Ersatz). Die Zahl der gebrechlichen älteren Menschen, von denen die meisten für die tägliche Pflege von der Familie abhängig sind, stieg nach oben. Krankenhäuser begannen, Patienten “schneller und kränker” zu entlassen, und erwarteten, dass die Familie die Aufgabe übernehmen würde, sie wieder gesund zu machen. Mit Mama in der Belegschaft waren die Eltern mit einer schmerzhaften Entscheidung konfrontiert, ob sie sich teure Pflege leisten oder sich frei nehmen lassen wollten. Zur gleichen Zeit setzte die Scheidungsrate ihren Aufwärtstrend fort. Diese Situation wurde durch ein verschlimmerteres Geschäftsklima verschärft, das Fabriken geschlossen und Beschäftigte mit alarmierender Häufigkeit entlassen hat. In dieser härteren Welt lernten Millionen von Familien mit zwei Einkommen den Lebensunterhalt ohne ein Sicherheitsnetz.

Zwangsläufig hat sich die Zwei-Einkommen-Falle auch auf die Ein-Einkommen-Familie ausgewirkt. Als Millionen von Müttern in die Belegschaft kamen, steigerten sie den Preis eines bürgerlichen Lebens für alle, einschließlich der Familien, die ihre Mutter zu Hause behalten wollten. Vor einer Generation konnte ein einzelner Ernährer, der fleißig arbeitete und sorgsam verbrachte, seiner Familie eine bequeme Position in der Mittelklasse sichern. Aber die wahnsinnigen Bietungskriege, die von Familien mit zwei Einkommen angetrieben wurden, veränderten das Spiel auch für Familien mit einem Einkommen und drängten sie auf die wirtschaftliche Leiter. Um die Mutter zu Hause zu behalten, muss die durchschnittliche Familie mit einem Einkommen anständige öffentliche Schulen und Vorschulen, Krankenversicherungen und College-Abschlüsse einbüßen, so dass sie und ihre Kinder ihre Mittelstands-Träume nur dürftig im Griff haben.

Was ist mit Ein-Eltern-Familien, der Gruppe, die keine Wahl hat, mit einem Einkommen auszukommen? Nicht überraschend, sind sie in noch schlechterer Form als ihre Ehepartner. Aber das Ausmaß des Problems für alleinerziehende Familien hat uns schockiert. Wenn die gegenwärtigen Trends anhalten, wird mehr als eine von sechs allein erziehenden Müttern gegen Ende des Jahrzehnts in Konkurs gehen. Die üblichen Erklärungen dafür, warum diese Frauen in Schwierigkeiten sind – “deadbeat dads”, die keine Unterstützung von Kindern zahlen, Diskriminierung am Arbeitsplatz und so weiter – können die wachsende Not nicht erklären. Heute haben alleinerziehende Mütter aus der Mittelschicht besseren Rechtsschutz, höhere Löhne, mehr Kindergeld und mehr Möglichkeiten am Arbeitsplatz als ihre geschiedenen Pendants vor einer Generation, aber sie sind mit einer viel größeren Wahrscheinlichkeit eines finanziellen Zusammenbruchs konfrontiert. Wir schätzen, dass die Zahl der alleinerziehenden Mütter in den letzten zwanzig Jahren um mehr als 600 Prozent gestiegen ist.

Warum sind diese Frauen so in Schwierigkeiten? Wir werden zeigen, dass Veränderungen in der Familienbilanz vor einigen Scheidungen viel über die Verletzlichkeit der alleinerziehenden Mütter von heute erklären. Verheiratete Eltern sind in Schwierigkeiten, weil sie jeden letzten Penny ausgegeben haben und dann einige, um ein bürgerliches Leben für ihre Kinder zu kaufen. Als Folge davon wacht die frisch geschiedene Mutter von heute bereits an dem Tag, an dem sie ihre Scheidungspapiere unterzeichnet, über einen finanziellen Abgrund. Sie hat nichts auf der Bank, und die Fixkosten der Familie haben die Grenzen von zwei Einkommen überschritten, geschweige denn eines. Sie hat kein Gebet, mit doppelverdienenden Familien zu konkurrieren, um ihren Kindern die Grundvoraussetzungen einer bürgerlichen Erziehung zu geben.

Ist die einzige Lösung für all die Mütter, um zurück zum Herd zu huschen? Es mag wie eine ordentliche Auflösung klingen, aber es wird nicht funktionieren. So oder so, Frauen brauchen jetzt diese Gehaltsschecks, um die Hypothek und die Krankenkassenabrechnungen zu bezahlen. Ihre Einkommen sind engagiert, und wenn sie aufgefordert werden, diese finanziellen Verpflichtungen aufzugeben, würde das bedeuten, sie zu zwingen, den Platz ihrer Familien in der Mittelklasse zu verlieren. Nein, die wirkliche Lösung liegt anderswo – in der Auseinandersetzung mit den Gründen des Bieterkrieges und der Hilfe für alle Familien, sowohl für Doppelgänger als auch für Alleinstehende, um etwas Erleichterung zu bekommen.

Die Zwei-Einkommen-Falle ist voller Ironie. Mittelklassemütter gingen in das kalkulierte Bemühen, ihren Familien einen wirtschaftlichen Vorteil zu verschaffen. Stattdessen sind Millionen von ihnen jetzt am Arbeitsplatz, nur damit ihre Familien Geld verdienen können. In einer Zeit, in der Frauen Hochschuldiplome erhalten und in Rekordzahlen arbeiten, sind ihre Familien in finanziellen Schwierigkeiten. Teilweise waren diese Frauen Opfer schlechter Zeiten: Trotz des allgemeinen wirtschaftlichen Wohlstands sprangen die Risiken für ihre Familien erheblich in die Höhe. Teilweise waren sie die Opfer optimistischer Kurzsichtigkeit: Sie sahen die Belohnungen, die eine berufstätige Mutter bringen konnte, ohne die mit diesem neuen Einkommen verbundenen Risiken zu sehen. Und zum Teil waren sie die Opfer voneinander. Als Millionen von Müttern in den Arbeitsplatz strömten, wurde es immer schwieriger, ein bürgerliches Leben mit einem einzigen Einkommen zu verbinden. Die Kombination hat diese Frauen aus dem Haus und weg von ihren Kindern gebracht und gleichzeitig Familienleben weniger, nicht mehr, finanziell abgesichert. Die heutige Mittelklasse-Mutter ist gefangen: Sie kann es sich nicht leisten zu arbeiten, und sie kann es sich nicht leisten, aufzuhören.

Die Geschichte einer Mutter

Beide Mütter und Väter sind in demselben sinkenden Boot gefangen, aber es sind Mütter, die in der vergangenen Generation die besonderen Ziele des Wandels waren. Es sind Mütter, die massenhaft das Haus verlassen und Generationen von Familienökonomien transformiert haben. Es sind Mütter, die alles tun müssen, nach Haus und Kindern suchen und Vollzeitjobs außerhalb des Hauses erledigen. Und es sind fast immer Mütter, die die Reste der Familie nach der Scheidung bewahren.

Selbst für ein Ehepaar ist finanzielles Versagen unverhältnismäßig das Problem einer Frau. Ein Ehemann und eine Ehefrau, die von einer finanziellen Katastrophe betroffen sind, sehen auf dem Papier mehr oder weniger gleich aus. Sie teilen die gleichen Vermögenswerte, sie schulden die gleichen Schulden, und sie haben die gleichen schwarzen Markierungen in ihren Kreditauskünften. Aber hinter dem Vorhang der Ehe gibt es wichtige Unterschiede.

In diesem Zeitalter der nominellen Gleichheit zwischen Mann und Frau, in der intimsten Seite ihres Lebens – der Familienfinanzierung – offenbaren Paare einen überraschenden Traditionalismus. Untersuchungen zeigen, dass ein Ehemann dreimal häufiger als eine Ehefrau die Verantwortung für die Verwaltung des Familiengeldes übernimmt. Aber da ein Paar in finanzielle Turbulenzen versinkt, neigt diese Verantwortung dazu, sich zu verschieben. Da Familien auf ihren Rechnungen zurückfallen, sind es Frauen, die die Ärmel hochkrempeln und tun, was getan werden muss. Ehefrauen, die sich mit Zwangsversteigerungen auseinandersetzen, Ehefrauen, die sich mit Gläubigern für mehr Zeit bekennen, und Ehefrauen, die darauf bestehen, Kreditberatung oder Rechtshilfe zu suchen. Und genau wie Ruth Ann entscheiden Frauen darüber, wann es Zeit ist, Insolvenz anzumelden. Bei Paaren, die eine Kreditberatung oder Konkurs anmelden wollten, war die Aufteilung der Verantwortlichen auf die Rechnungen genau umgekehrt wie bei den sicheren Familien: Drei Viertel der Frauen waren ausschließlich dafür verantwortlich, ihre Familien aus ihrem finanziellen Sumpf zu befreien.

Diese Verschiebung ist nicht nur eine banale Neuordnung der Verantwortlichkeiten innerhalb des Haushalts, sondern eine einfache Abwandlung der Routineentscheidungen, mit denen er den Rasen mäht, während sie die Wäsche faltet. Vielmehr ist es ein Zeichen für ernsthafte Zwietracht innerhalb einer Ehe. In finanziell bedrängten Familien waren Frauen, die das Geld allein verwalteten, doppelt so häufig als sehr unzufrieden mit der Vereinbarung zu bezeichnen als die Männer, die diese Aufgabe übernommen hatten. Viele Frauen, erschöpft und frustriert von all dem, was den Abstieg in den finanziellen Ruin begleitet, finden, dass ihre Männer verschwunden sind, wenn sie am meisten Hilfe brauchen.

Männer wiederum haben oft das Gefühl, dass ihr Versäumnis, für ihre Familien zu sorgen, nicht nur ihre Fähigkeiten in der Erwerbsbevölkerung, sondern auch ihre Identität als Ehemänner, Väter und Männer in Frage stellt. Vielleicht ist es nicht überraschend, dass Finanzprobleme und Eheprobleme statistisch miteinander verknüpft sind. Eine Studie nach der anderen zeigt, dass Geld in den meisten Ehen eine Streitfrage ist, aber besonders problematisch für Paare, die finanziell instabil sind. Für eine Familie, die am Rande lebt, muss jeder Einkauf hinterfragt werden, was zu Konflikten in bereits überlasteten Ehen führt. Da niemand in der Nähe ist, der für Entlassungen bei der Arbeit oder Ausschlüsse in der Krankenversicherung verantwortlich gemacht werden kann, ist es allzu leicht, Frustration und Wut aufeinander zu lenken. Paare schlüpfen in eine endlose Runde von “sollten”, die sich selbst – und einander – für längst vergangene Entscheidungen erraten. Er hätte in der Nachtschicht arbeiten sollen, als er die Chance hatte, sie hätte das alte Auto weiterfahren sollen, er hätte einen besseren Preis für das Haus bekommen sollen, sie hätte weniger für Lebensmittel ausgeben sollen. Für einige werden die Worte in einem ständig eskalierenden Kampf physischen Schlägen weichen, um die Schuld zu bewerten. Ein Insolvenzverwalter, den wir interviewten, erklärt, dass Familien, die die Insolvenzgerichte nutzen, um Schutz vor ihren Gläubigern zu erhalten, “ich bin in der Missbrauchsprävention. Jedes Mal, wenn ich einer Familie dabei behilflich bin, sich finanziell zu entschließen, denke ich, dass ich jemandem eine Prügelei erspart habe. “

Machen Sie keinen Fehler: Finanzielle Not ist ein Problem für Männer und Frauen. Dementsprechend werden wir die Geschichten von Müttern und Vätern auf den Seiten dieses Buches erzählen. Aber wir wollen nicht den Eindruck hinterlassen, dass diese Phänomene völlig geschlechtsneutral sind. Sie sind nicht. Mütter sind 35 Prozent häufiger als kinderlose Hausbesitzer, ihre Häuser zu verlieren, dreimal häufiger als Männer ohne Kinder in Konkurs gehen, und sieben Mal häufiger die Familie nach einer Scheidung führen. Und so werden wir auf den Seiten dieses Buches eine Geschichte über Familien, über Kinder und besonders über Mütter erzählen.

Kinder haben, pleite gehen

Dieses Buch wird die Geschichte erzählen, wie Kinder zu einer Trennlinie zwischen dem Solventen und dem Konkurs geworden sind und wie die heutigen Eltern härter denn je arbeiten und selbst mit zwei Einkommen verzweifelt zurückfallen. Es ist auch die Geschichte, wie dieser Zustand nicht zu den unvermeidlichen Merkmalen der modernen Wirtschaft gehört, oder, was unvermeidlich ist, das unvermeidliche Nebenprodukt des Eintritts von Frauen in die Arbeitswelt.

Wir schreiben dieses Buch, damit Ruth Ann und alle Mütter wie Ruth Ann zusammen mit Politikern und Experten, Kinderfürsprechern und Arbeitsorganisatoren, familienfreundlichen Konservativen und liberalen Feministinnen die wirtschaftlichen Kräfte, die den Amerikaner in Mitleidenschaft gezogen haben, ernsthaft betrachten Familie. Wir wollen, dass sie die harten Zahlen sehen – und keuchen. Aber vor allem wollen wir, dass sie sehen, dass es einen Ausweg gibt. Es gibt Veränderungen, die passieren können – echte Veränderungen, praktische Veränderungen, bedeutungsvolle Veränderungen. Änderungen, die im Kongress, in den Landtagen, in Schulbehörden und in Familien vorgenommen werden können. Änderungen, die es so machen können, dass die durchschnittlichen Eltern wieder ihre Nächte damit verbringen können, sich über Töpfchentraining und Ballkleider zu ärgern, nicht über Zwangsvollstreckungen und überzogene Bankkonten. Veränderungen, die Amerikas große Mittelklasse wieder in Sicherheit bringen können.

Auszug aus “Die Zwei-Einkommen-Falle: Warum mittellose Mütter und Väter brechen”, von Elizabeth Warren und Amelia Warren Tyagi. Copyright 2003. Alle Rechte vorbehalten. Nachdruck mit Erlaubnis von Basic Books ein Mitglied der Perseus Books Group.

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